2012年8月29日 星期三

小工程師獨自創業故事(上)


原文譯自:

挑戰理想的製造業:
前新銳工程師獨自一人經營製造業(上)

原作:小林由美

[前言]

年紀輕輕的前多工工程師,只靠著自己一人進行外觀家電設計,並且也贏得了世界級的外觀設計大獎。本篇就來介紹其開發之軌跡。

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Bsize這家公司,是位於神奈川縣小田原市的一家家電製造商。該公司所開發銷售的產品則是LED檯燈「Stroke」。而這個產品已經獲得了德國2012年「紅點大獎(Red Dot Design Award)」與2011年的「好外觀大獎(Good Design Award)」。


                                                   LED檯燈「Stroke

Stroke這項產品的宣傳口號是「最棒的光亮、最小的構造」。其外殼就是一根細長的圓管。是一種不會遮蔽使用者的視界、並且不多加裝飾的外觀設計。由於其光源是LED所以非常省電,而且還能耐用六萬小時。其演色性(Color Rendering Index,評斷人造光源顯現顏色的能力)等級是1A(即平均演色指標Ra值大於90以上,數值越高,越接近太陽光底下呈現的真實顏色。定義上太陽光為100),所以能忠實地顯現出自然光下的顏色。

其發出光線的照射範圍角度非常大(參照以下圖片),而能寬廣、均勻地照射檯燈周圍,所以不必考慮以往檯燈支架之「要改變角度」、「要改變高度」或是「要改變放置位置」的問題。而對眼睛的負荷也會比以往的檯燈產品要小。

                                             使用Stroke由上往下照射報紙的樣子

其圓管的彎曲形狀,是根據目前世界上流通的電腦螢幕形狀來訂定的。這種設計幾乎不會妨礙到所有尺寸電腦螢幕的視野。即使是廣角螢幕甚至是雙螢幕型的顯示器也可以舒適地搭配這個檯燈來使用。

                                    其感觸式開關也是依Mac的外觀概念來設計的

Stroke的外觀概念,其實是配合Mac(麥金塔電腦)等蘋果公司產品所設計的。可以說是同樣重視外觀/功能的外觀設計型工作現場會喜歡用的檯燈。該公司的社長八木啟太先生說:「我這是在做出自己想要的東西」。因為從幼年開始身邊就有Mac,可以說是和Mac一起長大的,因此八木先生現在也是蘋果產品的熱愛使用者。

現在,Bsize公司的員工其實就只有八木先生一人。所以也許有人會認為在Stroke這個產品中,八木先生僅負責企劃的部分,然後再找外面的企業委託設計或量產的工作。

不過該公司令人驚訝之處,就是Stroke檯燈的企劃、電路/機殼設計、試產、耐溫或耐久等實驗/評價、量產設計、甚至連包材外觀設計等全部的工程都是八木先生一個人包辦。而且從正式開始設計到上市為止的時間,也只有約十個月。此外到現在為止,包含銷售、業務或市場開拓等工作也全部是他自己一個人來進行的。

八木先生說:「我自己在每一種單獨的技術領域中,都不算是甚麼了不起的工程師。只不過在『整體上知道製造產品的技術』這一點上,我可以去思考『自己的原創性』。我並不是『有了整體考量的技術後,再來想可以做些甚麼』,而是『因為有想做的東西,所以去思考要做這個東西需要哪些技術』,所以我才變成現在的樣子的」。

在短短的年歲中,塞滿實務經驗

八木先生接著說:「我從學生時代就一直喜歡工業設計,所以會去閱讀專門雜誌,並且參加工業設計比賽。在我念研究所時,還獲得過泰森設計獎(James Dyson Award 2006年度。譯註:沒錯,就是那家著名的吸塵器公司老闆所創立的比賽,因為泰森先生自己也是有名的工業設計高手)等好幾個工業設計的獎項」。

「能夠只靠自己做出家電產品,是我一直以來的夢想」八木先生如是說。正因為是家「電」,首先就必須擁有電子工程的知識。再來的話,「漂亮的外殼」也是不可或缺的。也就是說,我不能只有工業設計的知識,也必須擁有電路設計或機構設計的能力。

八木先生在大學與研究所時是主修電子工程。但對於電子電路的世界,八木先生自己卻說「這兩種東西,其實我都很不擅長」。不過去學這些,也都是為了要能自己做出家電。據他說,如果能好好在教育機構中學習的話,也許就能克服這種不擅長的意識,所以才下定決心去主修電子工程。而八木先生的電路設計技術之基礎,也就是這樣培養出來的。

在研究所畢業之後,他所希望能從事的工作,卻不是電路設計,而是機構設計。對於八木先生來說,這也是為了「自己做出家電」所做出的必然選擇。

他在面試中雖然努力表達出「想要學到製造產品的整體技術」之想法,但卻往往不能被面試的這些製造業公司理解。

在經過好幾家公司打轉後,終於有一家公司被他嚮往製造的熱誠給打動而願意聘用他,這家公司就是富士軟片(Fuji Film)。而他在富士所負責的工作,則是視紅外線或超音波檢測等醫療儀器的設計。在這裡,八木先生就學到了機構設計(當然也包括3D CAD軟體),以及為了能讓產品問世的量產製程技術。

八木先生回憶:「那是一個非常忙碌的職場。而且正好是『從類比走向數位』的世代交替階段,所以隨時充滿了設計專案要跑,也因此即使是年輕的工程師也會慢慢被委與設計的重任。工作量可以說是非常之大,像我就參與了五個機種的設計,簡直就是『一步一腳印』地學會計構設計的技術」。

「對於只想照著別人說話去做的人來說,也許這是一個很辛苦的環境吧。」八木先生笑著說。

在富士,也是為了能夠「自己做出家電」,八木先生果敢地挑戰各式各樣的事物。他說:「我自己會從頭開始組裝試產機,因為如果自己都組不出來的東西,當然是不可能拿去量產的。在學習工作的技巧時,我也常常挨罵,而不知道重做多少次呢」。

而且,他還會盡量自己前往他所負責的裝置或產品的量產現場。

八木先生說:「當時,我就覺得設計者去到現場(工廠)的機會已經開始變少。因為一下子就進入了『只要把3D檔案丟給現場,他們就會照檔案做出形狀來』的時代,所以常常會出現只靠電子郵件就溝通完畢的情形。不過,也不是完全都沒有去現場的機會。在開始量產之時,我都會自己舉手,說要盡可能每天去工廠看一下」。

醫療儀器這種產品,八木先生認為應該是用看起來很高級昂貴的自動設備做出來的,一旦去到了現場,卻看到了「看起來是高科技的醫療儀器,結果還是要靠人手做出來」,而有「能夠認同」的感覺,而且被激勵出「既然這也是人工作出來的,那麼只靠自己的雙手應該也能做出產品才對」的想法。

在非常習慣富士的工作,而且也整體看過了產品開發的所有流程後,八木先生就開始在上班時間以外進行個人的產品開發,甚至也開始製作今天的Stroke原型的檯燈試作品。

雖然在加入富士軟片公司時,抱持著要「自己做出家電」的夢想。但這樣就要面對「早晚要辭職」的問題。甚至他說實際上到了「是否真的該要辭職」的時候,自己都還不知道。

不過,比他所想的要早,「這一刻」就在他進入富士後三年九個月來臨。就是20111月末的事。

他說當實際感覺到「只有自己一個人也能做出家電」所需要的知識已經學習到一定程度、也存夠了創業的基金,大約就在這個時間點左右。作為興趣所開發的檯燈,如果要正式投入市場,也必須要認真跳下來做了。心裡想著:「既然如此,就是現在了!」,而走向了獨立創業。

「當時我想著『要盡量在年輕的時候出來闖』。而且這個產品到底好不好,還是要丟入市場去試才知道。我是這樣想的:如果試了水溫,發現完全不行的話,就必須回到製造業上班...。而且如果失敗了,再回去上班也還夠年輕。(笑)」八木先生回顧道。

能夠比想像中更早出來實現創業的願望,八木先生說:「這是因為處於忙碌的職場,有很多工作要做,所以才能很快地獲得想要學習到的知識」。當然不用說,這也是處在這樣環境下,能夠有靠自己學習的工作熱忱,才能更加加快這個過程吧。

Stroke的設計開發

如前所述,八木先生想出Stroke的構想,是還在富士軟片公司上班的時候。而這個想法的開端,其實是精工電子(Citizen)的某一種LED模組所帶來的。

Stroke中使用的LED模組(精工電子)。照片時實際產品所導入的特製品

岡本無線電機這家電子零件公司的業務窗口來到富士軟片公司拜訪時,八木先生所負責的設計專案很遺憾地沒能採用這個模組,但他「個人私下」對這個零件非常有興趣。特別讓他佩服的是,這個零件是在LED模組中是罕見的廣角照射形式,而且還具有「橫向形狀狹長」的獨特形狀。

八木先生說:「『如果能把這個零件橫向配置而能塞在細長的圓管中,光源部分就可以做得非常單純』...大概就是像這樣子,檯燈的案子漸漸地在腦中具體成形起來」。

當時拿到的LED模組的演色性是非常普通的等級,但實際洽談時,卻聽到了他們公司還可以做出型錄中沒有寫上去的高演色性產品。

「只要照射範圍夠廣,又能有高演色性的話,就能做出很棒的檯燈了!」───在製造廠商或設計現場,如果要確認產品或零件的顏色是否正確時,就得走去設置有高演色性螢光燈的專用房間裡,但這樣就無法在那樣的專用房間中進行設計工作了。設計或製作外觀造型時,如果能在自己的桌上進行,那有多方便啊。

很幸運地,該公司又爽快的同意幫八木先生用即使量少一樣夠便宜的價錢幫忙製作高演色性的客製化模組。此外,這個LED模組直到現在也還是沒也寫入型錄的特訂品。

八木先生說:「既然自己想要的『最棒的光源』已經得到了,接下來也只能做下去了!」所以他在上班時間之外,就像參加「放學後的社團」一樣加緊開發LED支架了。

由於沒辦法使用職場裡的3D CAD軟體,所以八木先生就在自己家裡的電腦上安裝經過調查過後最便宜的3D CAD軟體「Alibre Design」,並且以此塑造出產品的構想。八木先生說,現在他也還是繼續使用Alibre Design

LED模組附近的3D模型

八木先生說:「產品開發將會持續走向誰都可以辦到的時代。我認為在以前的時代裡,進入的門檻高,個人也還到不了有那樣構想的程度。現在的話,在網路上也有非常豐富的技術資訊、CAD等開發工具也慢慢降價變便宜了。所以我想即使是只在週末開業的個人,也可能作得出產品開發的工作」。

八木先生也是還在富士軟片公司上班時,就是MONOist(譯註:刊登此報導的專業網站)的讀者。他告訴我們:「MONOist等存在於網路上的專業網站,收集了各處得來技術資訊。如果從中橫向加以活用,相信大家也能做出像STROKE一樣的產品」。

在下集中,我們將會介紹八木先生創業後的設計與量產準備,以及今後的經營方向。